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¿Cuándo se volvieron importantes las plantas para los murciélagos?

Diversificación de los hábitos de alimentación en la familia Phyllostomidaea

Rojas, D., Vale, A., Ferrero, V., Navarro, L. (2011) When did plants become important to leaf-nosed bats? Diversification of feeding habits in the family Phyllostomidae. Molecular Ecology 20:2217-2228.

Una gran proporción de los murciélagos de la familia Phyllostomidae del Nuevo Mundo se alimenta de frutas, néctar y polen, y muchos de ellos presentan adaptaciones para alimentarse también de insectos y pequeños vertebrados. Hasta ahora, los intentos de analizar la diversificación de la especialización trófica en este grupo y en particular, la evolución de la nectarivoría y la frugivoría, han producido resultados contradictorios.

Figura 1. Muchas especies de murciélagos filostómidos polinizan las flores y dispersan las semillas de más de 100 especies de plantas. Fotografías realizadas por Carlos A. Mancina.

En este estudio propusimos una hipótesis filogenética molecular para los murciélagos filostómidos. Sobre la base de una matriz de hábitos de alimentación que tiene en cuenta la variación geográfica y estacional, probamos diferentes hipótesis de la evolución de las especializaciones tróficas en el grupo. Encontramos un fuerte apoyo para el modelo evolutivo que propone una diversificación de la dieta directamente desde la insectivoría (modelo evolutivo I). Las estimaciones de los tiempos de divergencia de los murciélagos filostómidos y la reconstrucción de los estados ancestrales con un enfoque bayesiano apoyan la evolución paralela de la frugivoría en cinco linajes y de la nectarivoría en tres linajes de murciélagos, durante el Mioceno.

 

Figura 2. Evolución de los hábitos de alimentación en murciélagos filostómidos. (a) Filogenia bayesiana de la familia y reconstrucción ancestral bayesiana de caracteres bajo el modelo evolutivo I. Principales taxones: Karyovarians (nodo 2), Victivarians (nodo 3), Phyllovarians (nodo 4), Hirsutaglossa (nodo 6), Dulcivarians (nodo 7), Nullicauda (nodo 8), Carpovarians (nodo 9). (b) Apoyo a los modelos evolutivos. margL = verosimilitud marginal, BF = factor de Bayes. (c) Gráfico de linajes en el tiempo de la familia Phyllostomidae.

La incidencia de la nectarivoría y la frugivoría complementarias en todas las subfamilias de filostómidos, excepto en Desmodontinae, sugiere que las adaptaciones al consumo de materia vegetal ya estaban presentes en el ancestro común más reciente de los murciélagos filostómidos. Sin embargo, la reconstrucción ancestral de la nectarivoría y la frugivoría no apoyan esta hipótesis, que debe ser contrastada con la evidencia fósil. Nuestros resultados sí apoyan la hipótesis de que la evolución de la frugivoría en los murciélagos filostómidos se produjo desde un grupo de géneros que dispersaban frutos blandos de plantas de vegetación secundaria hacia murciélagos más especializados que se alimentan de frutos más duros o más ricos en fibras de plantas de vegetación primaria o de dosel.

Sobre la base de estos resultados, y estudios recientes de la dieta de los murciélagos, proponemos que la explotación de recursos abundantes o no explotados hasta el momento por parte de los filostómidos proporcionó ventajas selectivas que favorecieron la aparición de innovaciones ecológicas de forma independiente en diferentes linajes de la familia.


 
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